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Le prime tribù germaniche del nord Europa furono le prime a sviluppare le rune, ma gli scandinavi presto adottarono i simboli per il proprio uso. Quando i Vichinghi marinai viaggiarono in terre lontane, portarono con sé il loro sistema di scrittura, lasciando iscrizioni runiche in luoghi lontani come la Groenlandia. Ovunque andassero, i Vichinghi si rivolgevano alle rune per esprimere sia il poetico (“Ascolta, portatori dell’anello, mentre parlo / Delle glorie in guerra di Harald, il più ricco”) sia il prosaico (“Rannvieg possiede questa scatola”), inscrivendo li su tutto, dai grandi monumenti di pietra agli oggetti domestici comuni.

origini nuvolose

Gli storici non sono d’accordo su quando le rune sono state utilizzate per la prima volta. Poiché i primi oggetti inscritti con rune risalgono al II e III secolo d.C., alcuni ipotizzano che l’alfabeto runico sia sorto non prima del I secolo d.C. Gli studiosi concordano sul fatto che le rune derivino da un alfabeto precedente, ma non è chiaro quale sia. Un probabile candidato è l’alfabeto etrusco. Molti sostengono che la relativa vicinanza geografica degli Etruschi, che vivevano nell’Italia settentrionale, alle tribù germaniche del nord Europa rende probabile che questi due gruppi avessero una qualche forma di scambio culturale. Inoltre, esistono somiglianze in alcune forme di lettere dell’alfabeto etrusco e runico.

Un’altra possibilità per un alfabeto di origine è il latino. Coloro che sottoscrivono questa teoria ritengono che i numerosi contatti commerciali tra le tribù germaniche e l’Impero Romano nel corso del I secolo dC abbiano esposto il primo all’alfabeto latino. I settentrionali potrebbero aver semplicemente preso in prestito le lettere romane e adattandole alle loro esigenze.

Gli scandinavi avevano la loro spiegazione per l’aspetto delle rune. Secondo la leggenda, Odino, capo degli dei nordici, si trafisse a un albero nel tentativo di sacrificarsi per ricevere la conoscenza occulta. Mentre rimase sospeso per nove notti ventose, apprese i misteri delle rune, che poi trasmise al suo popolo. Poiché i popoli nordici credevano che la scrittura runica fosse un dono di Odino, la trattavano con grande riverenza. Anche la credenza nell’origine divina delle rune ha contribuito all’idea che le rune possedessero poteri magici.

Padroneggiare le rune

Coloro che le usavano per la magia prendevano sul serio i poteri soprannaturali delle rune. Come disse un poeta vichingo: “Nessuno intaglia rune per lanciare un incantesimo, salvo che prima impari a leggerle bene”. Mentre molti nelle classi superiori sapevano leggere e scrivere rune, i Vichinghi chiamarono uno specialista quando si occupavano delle proprietà talismaniche del loro alfabeto. Questi esperti, chiamati Maestri delle Rune , erano appositamente addestrati per mettere in gioco le rune per la divinazione e la stregoneria.

A giudicare dalle numerose poesie e leggende che raccontano le loro imprese, i Maestri delle Rune ricoprirono posizioni di grande importanza nel mondo vichingo. In un racconto, una donna si ammala gravemente a causa del pasticcio di un Maestro delle Rune dilettante. Lo stregone incide una formula runica su un osso di balena, che la donna poi appende sopra il suo letto. L’iscrizione ha lo scopo di proteggerla, ma poiché porta le rune sbagliate, la fa star male. Un altro Maestro delle Rune corregge le rune e la donna si riprende immediatamente. In un’altra storia, un maestro delle rune incide simboli runici protettivi sul suo corno potorio. Quando un rivale tenta di avvelenare la sua bevanda, il corno potorio si rompe in due. Grazie alla sua conoscenza delle rune, il Maestro delle Rune si salva la vita.In tempi recenti l’enigmatico alfabeto dei Vichinghi ha avuto una rinascita.

I Maestri delle Rune erano anche abili nell’arte del lancio delle rune, un metodo di divinazione. In una comune tecnica di fusione delle rune, l’indovino intagliava rune su pezzi di corteccia, quindi gettava i pezzi a terra, ne sceglieva tre a caso e utilizzava i simboli incisi su di essi per rispondere alla domanda del suo cliente. In alternativa, il Maestro delle Rune dipingeva rune su ciottoli piatti. Quindi mise i sassi in una borsa di pelle, scosse la borsa e gettò i sassi a terra. Le rune scoperte sono servite per la divinazione.

I guerrieri vichinghi sfruttarono i poteri arcani delle rune anche in guerra. Le iscrizioni runiche sulle spade supplicavano gli dei di proteggere il possessore della spada o di portare dolore e miseria al suo nemico. I berserk , il cui comportamento sconsiderato sul campo di battaglia ha dato origine alla parola berserk , possono in parte dovere la loro reputazione alle rune. Questi guerrieri usavano scolpire il simbolo runico di Tyr, il dio della guerra, sui loro scudi. Quindi avrebbero caricato senza paura in battaglia, nella convinzione che nulla potesse superare il potere delle rune.

Elevazione di pietre runiche

Il magico incontrava il banale nelle pietre runiche: grandi rocce indipendenti o massi incisi con rune. Le pietre runiche che fungevano da memoriali per i morti spesso recavano formule taumaturgiche volte a facilitare il passaggio del defunto nell’aldilà. Ma questi monumenti avevano anche uno scopo pragmatico: documentare la quantità di terra posseduta dal defunto e elencare i parenti che probabilmente avrebbero ereditato la proprietà di quella persona. Una di queste pietre runiche a duplice scopo è stata eretta da “Kaufi e Autir, eressero questa pietra in memoria di Tumi, il loro fratello che possedeva Gusnava [un villaggio svedese]”. Kaufi e Autir eressero la loro pietra runica sia per onorare il fratello sia per chiarire perfettamente chi possedeva Gusnava dopo la sua morte.

Sebbene la maggior parte delle pietre runiche onori gli uomini, alcune commemorano le donne vichinghe. Una pietra runica trovata in Norvegia onora “Gunnvor, la figlia di Thryrik, [che] costruì un ponte in memoria di sua figlia Astrid. Era la ragazza più comoda di Hadeland”. Alcune pietre runiche celebravano anche le conquiste dei vivi. In un esempio, Jarlabanki, costruttore della famosa strada rialzata Jarlabanki nella Svezia dell’XI secolo, eresse un gruppo di pietre runiche per ingrandirsi per i suoi contributi alla comunità.

Influenza cristiana

Anche con l’avvento del cristianesimo nel nord, le rune continuarono ad apparire su bare, lapidi e monumenti, spesso fianco a fianco con simboli cristiani. Come molti dei loro contemporanei, i norvegesi Sven e Thorgot, che eressero una pietra runica “in memoria di Manni e Sveni; che Dio aiuti le loro anime”, non avevano problemi a usare simboli pagani per sostituire il solito “possa Thor consacrare queste rune” con un appello al Dio cristiano.

I norvegesi continuarono la pratica di mescolare le rune con i simboli cristiani fino al XVII secolo, quando la chiesa medievale bandì le rune nel tentativo di scacciare tutte le vestigia di superstizione, paganesimo e magia. Le rune sono cadute in disuso ma non sono scomparse del tutto, e negli ultimi tempi l’enigmatico alfabeto dei vichinghi ha avuto una rinascita per mano di gruppi disparati come nazisti e New Age.

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